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La guerre de Cent Ans et le soldat anglais

La guerre de Cent Ans et le soldat anglais

Par Andrew Latham et Rand Lee Brown II

Un aspect de la guerre de Cent Ans que de nombreux érudits ont tendance à négliger est l'impact que les soldats anglais - ces guerriers, à la fois nobles et ordinaires, qui représentaient collectivement la «révolution militaire» du 14ème siècle en Angleterre - ont eu sur la société et la culture ces derniers temps. l'Europe médiévale dans son ensemble.

Il est important de se rappeler que ce conflit titanesque n'était pas simplement un combat entre l'Angleterre et la France, mais impliquait d'une manière ou d'une autre presque toutes les grandes puissances d'Europe occidentale, constituant ce que l'on peut appeler avec précision la «Grande Guerre» de son temps. Des réseaux d'alliances et de champs de bataille par procuration sont imbriqués tout au long de l'histoire de la guerre - même à une époque où les deux royaumes étaient techniquement sous conditions de cessez-le-feu.

En termes d'agression, qu'elle soit militaire ou diplomatique, les Anglais ont largement surpassé leurs adversaires en initiative. Après avoir brutalement pris le dessus dans un combat par procuration lancé par les Français en Écosse, le roi Édouard III lança un ambitieux programme diplomatique sur le continent pour solliciter des alliés pour sa cause contre les Valois. Alors que ses efforts ont été accueillis avec enthousiasme par les factions anti-françaises des Pays-Bas (dont l'économie textile dépendait massivement du commerce de la laine anglaise), l'objectif diplomatique ultime d'Edward d'une alliance ferme avec le Saint Empire romain a échoué lorsque le soutien allemand à sa guerre a été révélé. être rien de plus que de parler - malgré qu'Edward ait dépensé des sommes exorbitantes pour essayer de les persuader.

Cependant, il a eu beaucoup plus de chance en Bretagne, où les prétendants de Montfort au duché ont promis leur allégeance inébranlable à Edward en échange d'une assistance militaire active contre les demandeurs de Blois soutenus par Paris. Cela a donné à Edward l'occasion de libérer sa puissance militaire nouvellement développée sur la France sous le couvert du soutien d'un allié indépendant - et avec le bonus supplémentaire de mener des opérations et de répandre son influence en quelques jours à peine au cœur de la France. À partir des années 1340, les soldats anglais - à la fois des hommes d'armes et leurs compagnons archer meurtriers - ont commencé à faire sentir leur présence dans toute l'Europe occidentale.

Après les brillantes campagnes d'Édouard III et de son fils, «le prince noir», et le triomphe anglais qui a suivi avec le traité de Brétigny de 1360, toute la chrétienté était admirative des prouesses militaires anglaises. Le soldat anglais découvrit qu'il était devenu une sorte de «rockstar militaire» - un que tous les autres royaumes voulaient à leur service ou voulaient que leurs propres forces ressemblent. Ironiquement, le cessez-le-feu de Brétigny présentait à bon nombre des soldats mêmes qui l'avaient gagné la perspective imminente du chômage, perspective à laquelle beaucoup ont répondu en offrant leurs précieux services au plus offrant.

De nombreux anciens combattants se sont regroupés en soi-disant «sociétés libres» - des organisations fraternelles qui, à bien des égards, étaient les corporations militaires privées de leur époque. Vivant des terres dans lesquelles elles opéraient, les sociétés libres devinrent un tel fléau pour la population locale de France que le pape lui-même menaça l'excommunication à quiconque ne se dissolvait pas - un avertissement auquel peu de gens prêtèrent attention.

Les bandes de mercenaires, bien sûr, n'étaient rien de nouveau en Europe à l'époque médiévale. Les Anglais, cependant, ont réussi à prendre les déprédations qui avaient toujours été une partie déterminante de la modus vivendi de ces groupes à des extrêmes nouveaux et toujours plus terribles - même s'il vaut la peine de souligner que, si terrible que soit leur conduite contre l'ennemi, il n'y a pas d'exemples enregistrés de compagnies libres anglaises se battant les unes contre les autres ou contre leur propre royaume. En fait, leur loyauté envers leur patrie et leur esprit de corps l'un envers l'autre étaient réputés. Lorsque le Prince Noir a annoncé son entrée dans la crise de succession espagnole aux côtés de Pedro le Cruel, toutes les sociétés libres anglaises qui s'étaient jusque-là battues pour le soutien français Enrique Trastamara ont presque immédiatement abandonné leur employeur pour rejoindre leur propre armée du prince.

Le tableau d'honneur des victoires militaires des 14e et 15e siècles remportées soit directement par les vétérans anglais, soit sous leur supervision directe est long, les soldats anglais ayant combattu et remporté des batailles aussi loin que l'Espagne, le Portugal, la Hongrie, la Prusse, Rhodes et même Alexandrie. Mais peut-être que le seul endroit où le soldat anglais eut son plus grand impact était l'Italie médiévale. L'Italie des XIVe et XVe siècles était un pâturage idéal pour ceux qui vivaient la vie mercenaire - ce que les différentes cités-États et républiques manquaient de taille territoriale et de population indigène, elles le compensaient largement par une richesse marchande et des rivalités intestines constantes entre elles. Ici, le soldat anglais s'est retrouvé dans la plus haute demande - survivant les archives de l'État vénitien du moment où les archers engagés comme mercenaires doivent être «d'Angleterre, d'Irlande ou d'autres sujets du roi d'Angleterre».

Les premières sociétés anglaises sont arrivées dans les années 1360, la plus célèbre étant la White Company, dirigée par le notoire Sir John Hawkwood. Si quelqu'un a personnifié la montée sociale et culturelle du soldat anglais médiéval, ce doit être Hawkwood. Originaire d'obscures origines yeomanes dans l'Essex, on pense généralement que Hawkwood s'est enrôlé dans les armées du Prince Noir à l'adolescence et était très probablement présent à la bataille de Poitiers. Après le traité de Brétigny, il a rejoint d'autres aventuriers partageant les mêmes idées dans les compagnies libres plutôt que de rentrer chez lui et s'est finalement retrouvé en Italie aux commandes des siens. Sa carrière de Condotierre l'a trouvé au service de presque toutes les grandes puissances italiennes de l'époque - y compris les États pontificaux. Sa mise en œuvre unique des tactiques et des armes anglaises (y compris le célèbre arc long) l'a fait se démarquer parmi les autres groupes de mercenaires et le sien est devenu l'un des plus recherchés. Hawkwood a terminé sa vie paisiblement dans ses quatre-vingts ans, étant devenu l'une des personnalités les plus riches et les plus influentes de l'Italie médiévale - enterrée avec tous les honneurs de l'État par son dernier employeur, la République de Florence, dans le Duomo où son monument funéraire de Paulo Uccello peut encore être vu aujourd'hui.

En fin de compte, les autres États d'Europe n'ont pas pu reproduire les caractéristiques uniques de la révolution militaire anglaise médiévale et la réputation martiale du soldat anglais n'a pas survécu au-delà du 15ème siècle, étant éclipsée par la défaite ultime de sa nation en France et l'évolution progressive. du début de la guerre moderne en Europe. Cependant, l'importance des Anglais qui sont allés en guerre sur le continent à la fin de la période médiévale ne peut être sous-estimée. Alors même que de nombreuses puissances continentales ont commencé à adopter la modernisation militaire, on pouvait voir des échos des méthodes de combat anglaises parmi beaucoup d'entre elles, y compris leur propre ancien ennemi de la France.

Lectures complémentaires:

Caferro, William. John Hawkwood: un mercenaire anglais au XIVe siècle en Italie (John Hopkins University Press, 2006)

Wadge, Richard. Arrowstorm: Le monde de l'archer pendant la guerre de Cent Ans (The History Press, 2007)

Le Capt Rand Lee Brown II est un officier du Corps des Marines des États-Unis actuellement affecté à la Réserve des Forces Marines. Titulaire d'une maîtrise ès arts en histoire militaire de l'Université de Norwich avec un accent sur la guerre médiévale, le Capt Brown a écrit sur l'histoire militaire pour une variété de forums, y compris la Gazette du Corps des Marines et Notre site.

Image du haut: British Library MS Royal 20 C VII fol. 186


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