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Guerre maritime médiévale

Guerre maritime médiévale

Guerre maritime médiévale

Par Charles D Stanton

Pen and Sword Books, 2015
ISBN: 9781781592519

Après la chute de Rome, la mer est de plus en plus la scène sur laquelle se joue la lutte humaine de la civilisation occidentale. Dans un monde de peu de routes et de grand désordre, la mer est le support sur lequel la puissance est projetée et la richesse recherchée. Pourtant, cette période confuse de l'histoire de la guerre maritime a rarement été étudiée - elle est peu connue et encore moins comprise. Charles Stanton utilise une approche innovante et engageante pour décrire cette facette fascinante mais négligée de l'histoire médiévale européenne. Il dépeint le développement de la guerre maritime de la fin de l'Empire romain à l'aube de la Renaissance, détaillant les guerres menées en Méditerranée par les Byzantins, les musulmans, les Normands, les croisés, les républiques maritimes italiennes, les Angevins et les Aragonais ainsi que ceux combattu dans les eaux du nord par les Vikings, les Anglais, les Français et la Ligue hanséatique. Cette étude pionnière sera une lecture convaincante pour tous ceux qui s'intéressent à la guerre médiévale et à l'histoire maritime.

Lire un extrait: Tactiques de combat

Le faible niveau de la technologie maritime médiévale garantissait que les tactiques de combat étaient tout aussi élémentaires. Ils n'avaient guère progressé depuis l'époque romaine. Les affrontements en mer restaient des affaires compliquées qui se transformaient presque invariablement en mêlées imprévisibles navire contre navire. Cela aide à expliquer pourquoi les engagements navals à grande échelle étaient rares au Moyen Âge. Peu de commandants navals étaient prêts à tout risquer en une seule bataille soumise à autant de variables incontrôlables. Comme sur terre, les affrontements en mer ne se produisent normalement que lorsqu'un camp ou les deux ne peuvent l'éviter.

Le fait qu'il n'y ait pas d'arme de destruction de navires fiable a aggravé l'incertitude entourant le résultat. Le bélier ou la tribune de la ligne de flottaison de l'ère classique était inefficace contre la construction de coque plus robuste, à charpente d'abord, qui a commencé à se développer en Méditerranée dès le septième siècle et a trouvé une mise en œuvre complète au XIe siècle. Cela s'est avéré totalement inutile face à l'architecture des navires plus robuste des mers du Nord, même à l'époque romaine. Dans son Commentarii de Bello Gallico (`` Commentaires sur la guerre des Gaules ''), Jules César a déclaré à propos des denses vaisseaux en chêne des Gaulois: `` Nos navires ne pouvaient pas les endommager avec le bélier (ils étaient si robustes). '' En conséquence, aucun navire de guerre le nord ou le sud était connu pour avoir arboré un bélier au septième siècle. Il a été remplacé sur le byzantin Dromon par un éperon, sorte de bout dehors renforcé utilisé pour aider à saisir et à monter à bord d'un navire ennemi. La seule arme développée à l'époque médiévale capable de détruire un navire entier était le «feu grec», un incendiaire secret à base de pétrole inventé par un artificier syrien nommé Kallinikos au septième siècle. Des sources documentaires et graphiques indiquent qu'il a été craché à partir de tubes de siphon spécialement construits montés sur les arcs de dromons. Malheureusement, son utilité était extrêmement limitée. Il avait une portée limitée et ne pouvait être déployé que par vent calme ou suivant. L'armement à bord le plus pratique du Moyen Âge était la baliste montée sur pivot, un gros engin d'arbalète qui utilisait la torsion pour déclencher des querelles de fer appelées `` souris '' ou `` mouches '', mais aucune d'entre elles n'était assez grande ou assez puissante pour couler un navire. . C'était plus une arme antipersonnel.

En outre, le but des combattants maritimes médiévaux n'était pas de couler ou de détruire les navires adverses. Le plus souvent, c'était pour les capturer comme prix, si possible. Après tout, la vocation ou le métier choisi par la plupart des marins de l'époque était la piraterie. Le fractionnement des prix était la façon dont les équipages étaient souvent rémunérés - même les équipages de marchands. En conséquence, le combat en mer commençait systématiquement par des échanges de missiles. Il s'agissait généralement d'arbalètes, de flèches, de lances, de pierres, de caltrops, etc., mais les chroniques contiennent également des rapports de projectiles plus atypiques, tels que des pots en argile remplis de vipères, de scorpions, de chaux vive, de naphta (un distillat de pétrole hautement inflammable) et ainsi de suite. sur. L'idée était de dégager le plus possible le pont d'un navire adverse avant la fermeture. La phase suivante de la rencontre était le combat, suivi de l'embarquement. Le résultat de l'engagement était presque toujours décidé par un combat au corps à corps sur les ponts des navires engagés.

Cela ne veut pas dire que la stratégie n'était pas impliquée. C'était souvent, du moins au début d'un engagement. Certains commandants navals peuvent même avoir écouté les conseils donnés par Végétius dans le livre IV de la Epitoma Rei Militaris, qui couvre la guerre navale. Mais si un manuel militaire a été consulté, c'était plus vraisemblablement le début du Xe siècle. Taktika de l'empereur Léon VI ou ceux d'autres tacticiens byzantins de l'époque. Tout d'abord, dans la Constitution XIX du Taktika concernant la guerre navale, l’empereur a conseillé la prudence: «Certes, à part une nécessité urgente qui vous y oblige, vous ne devez pas vous lancer dans une bataille rangée. Pour beaucoup, ce sont les renversements de la soi-disant fortune. Ce qui se passe au combat n’est pas ce à quoi on s’attend. »Dans ce sens, un traité du neuvième siècle par un certain magistrat syrien (peut-être un stratèges ou commandant) a conseillé d'anticiper toute rencontre avec les flottes ennemies par le déploiement de navires de reconnaissance: `` Il devrait y en avoir quatre, deux gardant environ six milles en avant de la flotte principale et les deux autres entre les deux afin que le deuxième groupe soit informé de la disposition de l'ennemi par les premiers par certains signaux qu'ils se seront arrangés les uns avec les autres, et auraient dû faire de même avec la flotte.

Si, cependant, il s'avérait que le conflit était inévitable, il était considéré comme impératif d'amener tous les navires en formation de combat. (Il existe de nombreux récits contemporains de navires reliés entre eux par des chaînes ou des câbles afin d'assurer l'intégrité de la formation, bien que la sagesse et le caractère pratique de cette pratique aient été remis en question.) La formation préférée était ce que Léon VI appelait `` en forme de croissant '', c'est-à-dire , une ligne en demi-cercle au bord du vaisseau amiral au centre concave et des navires plus grands et plus redoutables au bout des cornes. L'objectif était d'effectuer un enveloppement de la flotte ennemie, si possible. Les navires plus gros ou plus grands ont été choisis pour les ailes, car la hauteur importait dans les échanges de missiles qui s'ensuivaient. Une fois que les navires étaient engagés avec des grappins et des piques, les caltrops et les pierres étaient généralement largués des plates-formes de tête de mât d'un type ou d'un autre dans le but de percer la coque d'un navire adverse. Néanmoins, quel que soit le stratagème utilisé initialement, l'affrontement a inévitablement dégénéré en un jeu chaotique pour tous sur les ponts des navires conjoints, un peu comme dans une bataille terrestre.

En fait, les flottes médiévales n'étaient presque jamais rassemblées dans le but de s'engager dans une bataille rangée en mer. L'intention de presque toutes les actions navales médiévales était l'assaut amphibie, le soutien logistique aux opérations terrestres ou le blocus d'un port hostile. C'est pourquoi John Pryor affirme: `` Il est important d'apprécier le fait que toute guerre navale médiévale était essentiellement une guerre côtière et amphibie, car bon nombre des stratégies et tactiques recommandées ont été conçues dans ce contexte. '' Cela est particulièrement vrai lorsque l'on tient compte du fait que l'état primitif de la navigation nautique à l'époque, la vulnérabilité des galères aux intempéries et le besoin de ravitaillement constant des flottes médiévales contraintes de s'accrocher aux côtes de toute façon.

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